Mi?rcoles, 12 de julio de 2006




por Juan Carlos Garc?a de Vicente

Entre los ?ltimos a?os del pasado milenio y los primeros del actual, se ha producido un acontecimiento que ha desencadenado un gran entusiasmo cient?fico, a la vez que muchas perplejidades. En 1998 se aislaron con ?xito c?lulas madre embrionarias, y en 2002 se describi? la existencia de c?lulas adultas con una capacidad muy similar a las c?lulas obtenidas a partir de embriones. ?Qu? son estas c?lulas? ?D?nde se encuentran? ?C?mo se obtienen? ?Para qu? sirven? Y ?qu? valoraci?n ?tica merece la obtenci?n y el uso de este tipo de c?lulas?

Comencemos intentando precisar qu? son las c?lulas madre. En una primera aproximaci?n, podemos decir que son c?lulas que poseen dos caracter?sticas singulares:

* la capacidad de multiplicarse (por divisi?n) much?simas veces;

* y la capacidad de originar las c?lulas maduras (especializadas) que forman los ?rganos.

El organismo humano adulto es un conjunto organizado de miles de millones de c?lulas, que se agrupan en unos 250 tipos distintos. Las c?lulas del mismo tipo forman tejidos, que son las unidades funcionales de un organismo. Y as? existe, por ejemplo, el tejido epitelial (de la piel), el tejido nervioso, el tejido muscular, el inmunitario, etc. Los diversos tejidos contribuyen a formar los ?rganos de un ser vivo: son ?rganos, por ejemplo, el cerebro, la piel, los g?nglios linf?ticos, el h?gado, etc.

Los tejidos se renuevan y se mantienen -se regeneran- gracias a la multiplicaci?n de sus propias c?lulas. Por ejemplo, las c?lulas epiteliales de la piel van reponiendo el cutis que desaparece a causa de heridas, la descamaci?n, etc. L?gicamente, las c?lulas epiteliales dan lugar a c?lulas de la piel, no a c?lulas hep?ticas o a neuronas. Es decir: la capacidad de generar c?lulas diferenciadas -o sea, especializadas- m?s all? de los l?mites del propio tejido en que se encuentran es muy limitada o inexistente. O sea, una c?lula del tejido epitelial no da lugar a una c?lula del h?gado. Por eso se dice que las c?lulas de un organismo adulto carecen de plasticidad.

Avancemos un paso m?s. Imaginemos un ?rbol geneal?gico de todos los tejidos de un organismo adulto; si nos vamos remontando, en el origen encontraremos una sola c?lula: el ?vulo fecundado o, mejor llamado, zigoto. De hecho, recorriendo el camino inverso, o desplegando ese ?rbol geneal?gico, son las sucesivas divisiones de esta ?nica c?lula inicial o zigoto lo que da lugar al n?mero actual de c?lulas de nuestro organismo (un 10 elevado a la 12 potencia: un mill?n de millones).

Pues bien: en el desarrollo del ?rbol geneal?gico celular de nuestro organismo, hay un momento de especial significado para el destino de las c?lulas que se formar?n; ese momento ocurre durante la segunda semana de vida, hacia el d?a 14.

En ese momento, los centenares de c?lulas existentes en el embri?n se reagrupan en tres bloques que constituyen tres familias distintas, llamadas endodermo, mesodermo y ectodermo: ser?n tres grandes familias que dar?n lugar a aquellos centenares de tipos celulares distintos que encontramos en el organismo maduro. Del mesodermo proceden los m?sculos, huesos, sangre y vasos sangu?neos; el endodermo dar? lugar al aparato digestivo y respiratorio; el ectodermo a la piel y al sistema nervioso.

Se comprende intuitivamente que si tomamos un embri?n antes de ese momento, por ejemplo hacia el 5? d?a de vida, y lo sometemos a un proceso de desintegraci?n para conseguir sus c?lulas sueltas, aisladas, esas c?lulas tendr?n dos extraordinarias caracter?sticas:

* una portentosa capacidad de multiplicarse indefinidamente; y

* una singular capacidad para originar los diversos tejidos de un organismo adulto. Es lo que se conoce como potencialidad celular.

Estas son las c?lulas madre o c?lulas troncales (en ingl?s, stem cells). Son la fuente que encontramos en el origen de todos los tejidos del cuerpo. Se les podr?a denominar c?lulas precursoras, c?lulas maestras, c?lulas progenitoras, c?lulas rectoras, pues poseen como los planos de montaje, desarrollo y construcci?n del entero ser vivo en el que se encuentran; en cambio, son lo menos parecido a pizarras en blanco, a entidades indeterminadas que podr?an dar lugar a cualquier cosa, como alguna vez se las ha querido comparar.

Una vez visto someramente qu? son las c?lulas madre, ahora hemos de preguntarnos d?nde se encuentran. En realidad, hay dos fuentes de c?lulas madre. La primera ya la hemos mencionado: son los embriones (c?lulas madre embrionarias), cuyas c?lulas se obtienen rompiendo y disgregando (disolviendo) esos embriones a la edad de una semana de vida. Y la segunda fuente de c?lulas madre son los ?rganos de un individuo (c?lulas madre adultas), cuyas c?lulas se obtienen a partir de una biopsia de ese tejido.

Inicialmente, se pensaba que las c?lulas madre solamente las pose?an los embriones (nombre que recibe el ser humano hasta la 8? semana de vida). Pero en los ?ltimos a?os se ha comprobado que tambi?n existen en los organismos ya desarrollados, diseminadas por los tejidos.

?Por qu? los ?rganos de un adulto conservan algunas c?lulas madre? Las c?lulas de la mayor?a de los tejidos tienen un ciclo vital y est?n form?ndose y muriendo continuamente. Eso quiere decir que tiene que haber algo parecido a c?lulas madre en los tejidos que forman los ?rganos de un adulto, porque hace falta una f?brica de c?lulas de donde salgan las que sustituyan a las c?lulas viejas y reparen las partes da?adas del organismo. Esa f?brica son las c?lulas madre. Pensemos, por ejemplo, en la piel. Cada 21 d?as se renueva toda la epidermis, el cutis que vemos est? enteramente formado por c?lulas muertas. En la zona basal de la dermis han de existir c?lulas con esa extraodinaria capacidad de multiplicaci?n y diferenciaci?n que hemos dicho. Tambi?n la experiencia cl?nica de los trasplantes de m?dula ?sea realizados para tratar diversos tumores de la sangre (leucemias, etc.), corroboraba esta intuici?n: la m?dula ?sea trasplantada era capaz de originar la poblaci?n celular de la que el enfermo era deficitario (leucocitos, gl?bulos rojos, plaquetas...).

Ahora bien, lo l?gico era pensar que las c?lulas madre adultas s?lo pod?an originar c?lulas diferenciadas de tejidos que tuvieran un estrecho parentesco entre s? en aqu?l ?rbol geneal?gico. La sorpresa fue cuando los cient?ficos descubrieron que esas c?lulas, cultivadas en los medios adecuados, pod?an reprogramar su n?cleo y transdiferenciarse, dando origen a c?lulas especializadas correspondientes a otras estirpes. Por ejemplo, se ha conseguido que las c?lulas madre existentes en la sangre y en la m?dula ?sea originen no s?lo sangre y gl?bulos blancos, que es lo l?gico, sino tambi?n c?lulas musculares e incluso tejido nervioso.

Hemos visto qu? son las c?lulas madre y d?nde se encuentran; pasemos ahora al tercer punto de nuestro estudio: ?c?mo se obtienen? Aqu? hemos de distinguir c?mo se obtienen las c?lulas madre embrionarias y las c?lulas madre adultas, pues el proceso es distinto, y tiene, ya lo adelantamos, grandes repercusiones en la valoraci?n moral.

?C?mo se obtienen las c?lulas madre embrionarias? Sometiendo al embri?n (producido en el laboratorio 5 d?as antes) a una soluci?n qu?mica para disgregarlo, separando las c?lulas que lo forman, con el resultado inmediato de la muerte del embri?n. El proceso parece f?cil, pero no lo es tanto, porque muchas de estas c?lulas madre no consiguen sobrevivir m?s all? de unas horas, una vez puestas en el medio de cultivo. Un especialista con gran experiencia en experimentaci?n sobre embriones humanos reconoci? recientemente que para conseguir un cultivo estable y duradero de c?lulas madre que tenga las dos caracter?sticas que las definen, proliferaci?n y potencialidad, es necesario destruir 200 embriones humanos en fase de blastocisto (4-5 d?as de vida). No se trata meramente de hacer "investigaciones sobre tejido embrionario", se requiere la destrucci?n del embri?n.

?Y c?mo se obtienen las c?lulas madre adultas? Mediante la biopsia del ?rgano donde se piensa que habr?. En este caso, como es evidente, no se pone en peligro ni la vida ni la salud del sujeto que las aporta. En la m?dula ?sea, por ejemplo, una de cada 10.000 c?lulas puede dar lugar a cualquier c?lula de las de la sangre (son las c?lulas madre multipotenciales). Y una de cada mill?n tiene elevada plasticidad para originar c?lulas incluso de otros tejidos muy alejados de su estirpe (se llaman c?lulas madre pluripotenciales). Las c?lulas madre adultas tambi?n se encuentran en el cord?n umbilical, en la placenta, y algunos ?rganos fetales; para su obtenci?n no se requiere la destrucci?n del ser humano.

Para la obtenci?n de c?lulas madre adultas hay que superar el problema de su detecci?n y aislamiento. Hoy existen ya varios equipos que han desarrollado t?cnicas de aislamiento de estas c?lulas madre adultas. Por ejemplo, mediante un procedimiento tan sencillo y seguro como la liposucci?n, se pueden obtener c?lulas madre presentes en la grasa subcut?nea. A partir de un mililitro de lipoaspirado se pueden obtener del orden de 300.000 c?lulas madre. Convenientemente separadas sus fracciones y cultivadas las c?lulas madre, en 100 horas (4 d?as) hay ya colonias apreciables de c?lulas madre en proliferaci?n. Actualmente se est?n desarrollando diversas estrategias terap?uticas basadas en c?lulas madre de tejido adiposo, incluyendo regeneraci?n ?sea, muscular, de cart?lago, de miocardio, reparaci?n de heridas (f?stulas complejas, por ejemplo), e incluso de neuronas y c?lulas beta de p?ncreas.

Antes de continuar, conviene introducir ahora una aclaraci?n terminol?gica, que puede ser ?til. Se trata de las diversas denominaciones que se aplican a las c?lulas madre: totipotentes, pluripotentes, multipotentes, que se refieren a la diversa capacidad de diferenciaci?n de las c?lulas madre.

* las totipotentes son las c?lulas del zigoto (ser humano con pocas horas de vida, constitu?do todo ?l por 2-4 c?lulas), y pueden dar lugar a tejidos tanto embrionarios como extraembrionarios (placenta).

* las pluripotentes son las c?lulas del embri?n de 4-6 d?as (hasta la fase de blastocisto, inclusive), y pueden dar lugar a todos los tejidos del organismo, inclu?do el gonadal (espermatozoides y ?vulos).

* las multipotentes se encuentran en casi todos los tejidos de un organismo adulto, y son las denominadas c?lulas madre adultas.


?Para qu? sirven las c?lulas madre?

En primer lugar, para curar muy diversas enfermedades. El m?todo para usarlas ser?a como el de realizar un injerto de tejido normal y sano (es decir, un trasplante) all? donde un ?rgano estuviera severamente da?ado. Pero en lugar de usar un tejido ya formado, se usan las c?lulas madre. Podr?an tener uso cl?nico en el tratamiento de la diabetes (causada por un da?o en las c?lulas beta del p?ncreas), el Parkinson (causadas por un da?o en las c?lulas secretoras de dopamina), el Alzheimer, infartos cardiacos, tumores varios, etc.

El innovador campo terap?utico que abren estas c?lulas se conoce con el nombre de Medicina Regenerativa. Son una alternativa altamente prometedora a los trasplantes y a los tres principales problemas que llevan consigo: la escasez de ?rganos, su calidad y bioseguridad, y el rechazo inmunol?gico. Los tres podr?an verse resueltos o al menos sufrir una revoluci?n radical en los pr?ximos a?os gracias a la Medicina Regenerativa.

En segundo lugar, las c?lulas madre en cultivo son tambi?n muy ?tiles para experimentar nuevos f?rmacos y probar sus caracter?sticas, ya que permite a los farmac?uticos contar con poblaciones celulares id?nticas. Cada vez se conoce mejor el efecto farmacol?gico de las sustancias a nivel metab?lico-celular. Por poner un ejemplo: tener cultivos de c?lulas hep?ticas id?nticas para experimentar la eficacia y acci?n de diversas sustancias contra la cirrosis, mejorar?a mucho el logro de resultados.

En tercer lugar, la biolog?a tambi?n podr?a verse muy beneficiada estudiando estas c?lulas, para conocer los mecanismos de la organog?nesis y de la activaci?n/desactivaci?n de genes durante el desarrollo. Podr?a servir, por ejemplo, para conocer los mecanismos de activaci?n de los genes relacionados con el c?ncer o con malformaciones cong?nitas, y actuar sobre ellos.

Ya sabemos para qu? sirven las c?lulas madre; pero ?esas posibilidades son reales? ?Qu? resultados se han obtenido hasta ahora?

En los ?ltimos cuatro a?os, se han logrado avances espectaculares con el uso de las c?lulas madre adultas; en cambio, hay muchas desilusiones con el uso de las c?lulas madre embrionarias. La evidencia cient?fica lograda hasta el momento permite afirmar que los experimentos con c?lulas madre embrionarias no han producido a?n un solo ?xito terap?utico claro, ni siquiera en animales.

Un art?culo publicado en una prestigiosa revista m?dica, en 2003, trae la lista de diez tejidos que se han conseguido derivar en laboratorio a partir de c?lulas madre adultas. Estos son resultados ya logrados, y muchos de ellos con uso terap?utico en pacientes. Las c?lulas madre fueron encontradas: en la sangre, en la m?dula ?sea, en el h?gado, en los m?sculos, en el intestino... Y consiguieron derivarse hasta c?lulas maduras de: hueso, cart?lago, tend?n, m?sculo, neuronas, hepatocitos, miocardio, etc.

En cambio, se est?n extremando las cautelas en la investigaci?n cl?nica con c?lulas madre embrionarias, por el elevado n?mero de tumores que se producen, debidos a la imposibilidad de regular debidamente la proliferaci?n y diferenciaci?n de esas c?lulas. A menos que estos graves riesgos se eliminen, los experimentos con c?lulas madre embrionarias no podr?n tener ninguna aplicaci?n cl?nica.

Por eso, un reciente documento de la Santa Sede se?ala que "la honradez cient?fica m?s elemental sugiere que si una l?nea espec?fica de investigaci?n ya ha demostrado las condiciones de ?xito y no plantea graves cuestiones ?ticas, ?sta deber?a seguirse antes de embarcarse en otra que ha mostrado escasas perspectivas de ?xito y suscita honda preocupaci?n ?tica. Los recursos en la investigaci?n biol?gica son limitados. La utilidad de las c?lulas madre embrionarias y de la clonaci?n terap?utica es una teor?a no probada que podr?a resultar una dram?tica p?rdida de tiempo y de dinero".

Con la informaci?n aportada hasta aqu?: qu? son las c?lulas madre, d?nde se encuentran, c?mo se obtienen y para qu? sirven, tenemos ya los datos suficientes para hacer una valoraci?n moral sobre la obtenci?n y uso m?dico de estas c?lulas.

Como ya se dijo, para obtener c?lulas madre embrionarias es necesario disgregar y romper el embri?n humano vivo, cuando su crecimiento ha llegado a la fase de blastocisto (4-6 d?as de vida), y recoger las c?lulas de la masa celular interna. Este proceso causa la muerte del embri?n. Puesto que el derecho de todo ser humano a la vida es un derecho b?sico y el m?s universalmente aceptado, la eliminaci?n deliberada y directa de un ser humano inocente es un acto intr?nsecamente inmoral, inhumano, indigno del hombre. La cuesti?n ?tica que est? en juego es de la m?xima importancia: la destrucci?n deliberada de una vida humana.

Adem?s, hay que tener en cuenta que los embriones usados para abastecer el laboratorio de c?lulas madre pueden proceder de varias fuentes:

* embriones sobrantes en la reproducci?n artificial, que pierden su derecho a ser hijos y pasan a ser usados como animales de experimentaci?n;

* embriones producidos mediante t?cnicas de reproducci?n artificial solo para ese fin;

* embriones producidos mediante clonaci?n.

En esta cuesti?n, como es sabido, el punto esencial es responder a la pregunta: ?qu? tipo de ser es el embri?n humano? La respuesta de la Biolog?a es que estamos frente a un individuo vivo de una especie (en este caso, un ser humano vivo en desarrollo) cuando se cumplen estas condiciones:

* encontramos un ser uni o pluricelular con un genoma nuevo respecto al de los progenitores,

* que se desarrolla ordenadamente,

* y cuyo crecimiento se caracteriza por la autonom?a y la continuidad.

Su centro de organizaci?n vital (su genoma, que es absolutamente original, ?nico), est? presente ya desde el estadio final de la fecundaci?n, y se mantendr? id?ntico hasta que ese ser muera.

Para obtener c?lulas madre adultas no hay, en cambio, ning?n problema ?tico de esa envergadura. El m?todo para conseguir estas c?lulas madre adultas es realizar una biopsia, de ah? los criterios ?ticos que deber tenerse en cuenta:

* que la biopsia sea realizada en condiciones de seguridad para el paciente (asepsia, equipos adecuados, etc.);

* que el interesado (o sus tutores, en el caso de las c?lulas madre adultas tomadas del cord?n umbilical o de la placenta) d? su consentimiento;

* cuando se trate de c?lulas madre adultas procedentes de embriones o fetos que han muerto durante un aborto espont?neo, habr? que asegurarse: a) de que no hay complicidad o comercio entre los investigadores y las causas de los abortos; b) de que el embri?n o feto est?n realmente muertos; c) de que los padres dan el consentimiento.

En cuanto al uso de estas c?lulas madre adultas, por ahora se imponen las mismas cautelas ?ticas que son necesarias en cualquier experimentaci?n humana. Y se deber? contar con que haya suficiente experiencia previa en animales.

Se han mencionado los embriones producidos por clonaci?n. Veamos qu? significa esto. Durante las ?ltimas d?cadas ha habido grandes avances biotecnol?gicos, que permiten producir, manipular y desarrollar embriones de diversas especies animales en ambiente de laboratorio, in vitro como se dice t?cnicamente. Mediante algunas t?cnicas se obtienen embriones gen?ticamente iguales, cl?nicos, se dice, pues clonar significa obtener seres vivos id?nticos desde el punto de vista gen?tico, a partir de un solo individuo. Este proceso, que ocurre corrientemente en la naturaleza por ejemplo en la reproducci?n de protozoos y bacterias, o en la aparici?n de los gemelos monozig?ticos, es el que se intenta provocar artificialmente. En la carrera por disponer de grandes bancos humanos de c?lulas madre embrionarias, se pens? en aplicar estas t?cnicas en el hombre. Veamos cu?les son y c?mo se realizan.

Interesan sobre todo la gemelaci?n artificial y la clonaci?n por transplante nuclear, ya que ambas permiten multiplicar embriones gen?ticamente id?nticos para poder obtener posteriormente c?lulas madre embrionarias que no sean rechazadas si se implantan en el sujeto que don? su material nuclear para la construcci?n del embri?n.

Gemelaci?n artificial. Para obtener embriones cl?nicos en el laboratorio, se lleva usando desde hace varias d?cadas el m?todo de la fisi?n embrionaria, inicialmente en vertebrados no mam?feros y posteriormente en mam?feros (terneras); de este modo se han conseguido clones de ganado selecto. La t?cnica, en breve, consiste en partir por la mitad el embri?n en fases tempran?simas de su desarrollo, para que cada mitad forme un animal completo. Es un intento de imitar lo que ocurre en la naturaleza cuando se forman gemelos monocig?ticos. En la especie humana este fue el primer m?todo de reproducci?n asexual empleado, en un experimento del a?o 1993. Trabajaron sobre un grupo de 17 embriones en estadios de 2 a 8 c?lulas, obtenidos por Fecundaci?n in vitro. Lograron conseguir un total de 48 nuevos embriones gen?ticamente id?nticos (gemelos cl?nicos). Al concluir el experimento se eliminaron los embriones, pero qued? confirmada la posibilidad de generar embriones humanos cl?nicos por la v?a de la fisi?n embrionaria.

Clonaci?n por transplante nuclear

Como ya se ha visto, las c?lulas adultas muestran un importante grado de diferenciaci?n, de modo que cada tejido u ?rgano se encuentra comprometido en exclusiva para realizar determinadas funciones. Por eso, a los cient?ficos les parec?a imposible que esas c?lulas pudieran recuperar la capacidad que tienen las del embri?n para originar todo tipo de tejidos (totipotencia). Era una ley biol?gica aceptada que los genes de las c?lulas diferenciadas quedaban como bloqueados (impronta) para expresar sus capacidades. En el adulto, la impronta del genoma es impresionantemente estable. La diferenciaci?n alcanzada por cualquier c?lula adulta parec?a imposibilitarla gen?ticamente para revertir el proceso, desdiferenciarse, y manifestar la totipotencia del genoma.

Para responder a la pregunta de si era posible que el genoma de una c?lula de un adulto pudiera revertir a una situaci?n de menor diferenciaci?n y recuperar la capacidad de dirigir todo el desarrollo embrionario, se realizaron los experimentos de transplante nuclear. Veamos en qu? consisten.

Se empez? trabajando sobre especies de anfibios, en la d?cada de los setenta. En un ovocito de sapo se elimina su n?cleo original y luego se le inyecta el n?cleo de una c?lula diferenciada procedente de otro sapo (por ejemplo, el n?cleo de una c?lula intestinal). Se descubri? entonces que el citoplasma del ovocito receptor era capaz de interactuar con el n?cleo del donante y borrar su impronta g?nica. Y daba lugar a un sapo adulto cl?nico (id?ntica informaci?n gen?tica) con respecto al sapo donante de la c?lula intestinal.

Estos experimentos demostraban, por un lado, que ning?n gen esencial para el desarrollo embrionario se pierde o queda inhibido irreversiblemente en las c?lulas diferenciadas, y, por otra parte, que es posible la clonaci?n de animales inferiores mediante el transplante nuclear.

En mam?feros, el asunto parec?a mucho m?s dif?cil de conseguir. El problema fundamental era que, una vez introducido el n?cleo en el ovocito, hac?a falta un tiempo bastante largo para que el citoplasma eliminara la impronta nuclear, posibilitando la activaci?n del genoma. Durante ese tiempo, los cromosomas del n?cleo transplantado deben de estar en reposo en cuanto a la duplicaci?n del ADN (situaci?n quiescente). Esto es dif?cil de conseguir en los animales usuales de laboratorio (ratones). Sin embargo, en algunas especies (la oveja, por ejemplo), tras la fertilizaci?n natural, el genoma del cigoto permanece muchas horas inactivo, dando lugar al desbloqueo g?nico. Esta circunstancia ha sido aprovechada para efectuar la clonaci?n por transplante nuclear en ovejas. As? se logr? Dolly, la primera oveja cl?nica.

El procedimiento de clonaci?n en mam?feros comienza por la obtenci?n de ovocitos de una oveja. Estos ovocitos son cultivados in vitro y despose?dos de su n?cleo. Por otro lado, se dispone de un cultivo de c?lulas epiteliales de gl?ndula mamaria de otra oveja (c?lulas completamente diferenciadas y adultas); estas c?lulas, debidamente preparadas, ser?n las donantes de los n?cleos que se transplantar?n a los ovocitos ya indicados. Antes de efectuar el transplante, la poblaci?n celular donante del n?cleo es sometida a un tratamiento especial para conseguir que los n?cleos queden quiescentes o en reposo. Este es un punto clave para el ?xito de la t?cnica, ya que estos n?cleos situados fuera del ciclo de proliferaci?n se asemejan m?s a los n?cleos de los espermatozoides, y al penetrar en el citoplasma del ovocito tardan m?s tiempo en activarse, lo cual permite que los factores citopl?smicos del ovocito act?en en la reorganizaci?n del genoma del n?cleo inyectado para la desinhibici?n de los genes responsables del desarrollo embrionario.

La transferencia de los n?cleos mamarios se realiza cultivando los ovocitos sin n?cleo junto con las c?lulas de gl?ndula mamaria quiescentes. Mediante una peque?a descarga el?ctrica, se provoca que las c?lulas mamarias fusionen su citoplasma con los ovocitos. De tal manera, se obtienen ovocitos que han incorporado el n?cleo de las c?lulas epiteliales mamarias de la oveja donante. Un peque?o porcentaje de esos ovocitos se activan y comienzan el desarrollo embrionario. Al cabo de unos d?as de cultivo in vitro, los embriones mejor desarrollados se implantan en el ?tero de otra oveja preparada hormonalmente para la pre?ez. De todos los embriones implantados, s?lo algunos logran desarrollarse completamente. Si hubo ?xito, la oveja pare corderos cl?nicos de la oveja donante de los n?cleos transplantados.

?Por qu? tanto inter?s en la clonaci?n como modo de obtener c?lulas madre embrionarias?

La raz?n es evidente. Como ya se ha indicado, el embri?n es una fuente de c?lulas madre totipotentes (c?lulas indiferenciadas, capaces de originar todas las estirpes celulares del organismo). Diversas l?neas de investigaci?n biol?gica pretenden aislar esas c?lulas y conseguir diferenciar distintos tipos celulares (neuronas, c?lulas sangu?neas, musculares, etc.), que podr?n ser utilizadas para transplantes en variadas enfermedades. Si adem?s estas c?lulas proceden de un embri?n cl?nico del paciente destinatario del transplante, su organismo reconocer?a a las c?lulas transplantadas como propias (tienen el mismo genoma), desapareciendo el peligro de rechazo.

Por lo tanto, la denominada ?clonaci?n terap?utica? usa los embriones cl?nicos como fuente de c?lulas madre para transplante. El modo de empleo ser?a el siguiente. Supongamos que se quieren usar en un enfermo de aplasia medular, cuya m?dula ?sea no es capaz de fabricar las c?lulas de la sangre. Habr?a que fabricar un embri?n cl?nico de dicho paciente a partir del n?cleo de una c?lula adecuada del enfermo. Una vez que el embri?n as? generado alcanza la etapa de blastocisto, se destruye para extraerle sus c?lulas madre. Luego, en el laboratorio, estas c?lulas ser?n transformadas en c?lulas de m?dula ?sea, que finalmente son transplantadas al paciente sin ning?n problema de rechazo.

Algunos autores intentan diferenciar la clonaci?n humana con fines reproductivos de la clonaci?n con fines terap?uticos, y piensan que el rechazo moral y legal s?lo afectar?a a la primera, mientras que la finalidad ?terap?utica? otorgar?a a la clonaci?n un sentido humanitario y desinteresado que la har?a completamente inocente y l?cita. Sin embargo, tanto una como otra implican la creaci?n, uso y destrucci?n de embriones humanos. Adem?s, en el supuesto de que inicialmente se autorice s?lo la clonaci?n con fines terap?uticos, su uso y extensi?n conducir? al olvido de los reparos morales y legales en cuanto a su utilizaci?n en reproducci?n humana. Por eso, al evaluar ?ticamente estos procedimientos, hay que fijarse ante todo en lo que se hace (destruir el embri?n) independientemente de la finalidad ?terap?utica? o reproductiva que se proponga.

Ning?n ser humano puede ser instrumentalizado con vistas a otra cosa, o usado en aras de alg?n otro fin. La posibilidad de la reproducci?n asexual en el hombre, ya sea mediante la gemelaci?n artificial o la clonaci?n por transplante nuclear, resultan muy reprobables desde el punto de vista ?tico, y no se justifican bajo ning?n concepto. Del mismo modo, la ?fabricaci?n? de embriones humanos con miras a utilizarlos como fuente de c?lulas para transplante implica considerar a la persona humana de modo exclusivamente instrumental, no como un fin en s? misma. El que esa instrumentalizaci?n concluya con la destrucci?n del embri?n, a?ade a la manipulaci?n la gravedad de la eliminaci?n voluntaria de una vida humana.

La clonaci?n est? enraizada en una mentalidad claramente eugenista, con tendencia a la fijaci?n arbitraria de un determinado contenido gen?tico, que se considera como el m?s adecuado: seg?n esta mentalidad, el valor del ser humano no depende de su identidad personal, sino de cualidades biol?gicas que pueden seleccionarse. Tiende a considerar la bisexualidad como un residuo funcional y adopta la l?gica de la producci?n industrial al terreno de la procreaci?n humana.

En el proceso de clonaci?n reproductiva se destruyen o se comprometen seriamente las relaciones fundamentales de la persona humana: la filiaci?n (el embri?n no es hijo de nadie), la consanguinidad, el parentesco y la paternidad o maternidad. As? mismo la clonaci?n reproductiva merece un juicio negativo con relaci?n a la dignidad de la persona clonada, que vendr? al mundo como ?copia? (aunque s?lo sea copia biol?gica) de otro ser. No conocemos en qu? medida afectar? todo esto a la identidad ps?quica del individuo clonado. El crecimiento de la popularidad de la reproducci?n asistida, sobre todo de la extracorp?rea (FIVET, t?cnicas de micromanipulaci?n de gametos, etc.), est? contribuyendo a que disminuya de un modo alarmante la sensibilidad general ante las diversas posibilidades de manipulaci?n del embri?n humano. Y subyace el peligro de que procedimientos como la clonaci?n de seres humanos, que a?n en la actualidad chocan con la sensibilidad de la sociedad, en un futuro m?s bien pr?ximo queden despose?dos de ese car?cter negativo y puedan ser aceptados como algo normal e incluso deseable ante determinadas circunstancias que implican el recurrir a la reproducci?n asistida, o a la terapia celular.

?ltimamente han surgido algunas propuestas interesantes en torno a la posibilidad de obtenci?n de c?lulas madre embrionarias humanas sin recurrir a la generaci?n y destrucci?n de embriones.

Una de estas propuestas se debe a Leon R. Kass, director del President?s Council of Bioethics (organismo que asesora al presidente de los Estados Unidos en estos temas). Parte del hecho de que, en las t?cnicas de FIVET, se producen embriones humanos que, por un accidente en el proceso de fertilizaci?n, han detenido su desarrollo; es decir, se tratar?a de seres humanos cl?nicamente muertos, pero con c?lulas embrionarias viables, susceptibles de ser utilizadas para la obtenci?n de l?neas de c?lulas madre embrionarias. Se arguye que la situaci?n de estos embriones ser?a la equivalente a la de un adulto en estado de muerte cerebral, del que, como es sabido, se pueden utilizar sus ?rganos para transplante, sin problema ?tico.

El gran problema es que, as? como la situaci?n de muerte cerebral es f?cil de diagnosticar en el adulto, no parece tan sencillo asegurar de modo cierto la identidad de muerte y la no viabilidad de un embri?n sobrante de la FIVET. Adem?s, la utilizaci?n de estos embriones (aunque estuviesen cl?nicamente ?muertos?) podr?a conducir a una progresiva insensibilizaci?n ante el embri?n humano y su cosificaci?n. Por otro lado, si se generaliza el uso de estos embriones, esto podr?a repercutir en un incremento de la generaci?n de embriones en FIVET, en principio con fines reproductivos, pero que de hecho acabar?a siendo utilizados experimentalmente.

William B. Hurlbut, de la Universidad de Stanford, y otros, han planteado otra opci?n que requerir? a?n de mucha investigaci?n previa y mejores conocimientos de los mecanismos de regulaci?n y expresi?n g?nica en el embri?n. Se tratar?a de realizar una clonaci?n defectiva, lo que el autor denomina un transferencia nuclear alterada. En pocas palabras, consistir?a en alterar gen?ticamente el n?cleo som?tico que se va a transferir, de modo que uno o varios genes cruciales para el desarrollo embrionario queden bloqueados irreversiblemente. As?, la c?lula resultante de la transferencia al ovocito sin n?cleo no ser?a un cigoto, es decir, un embri?n unicelular ya constituido como un ser individual humano, sino un elemento celular capaz de replicarse y de diferenciar l?neas celulares embrionarias humanas, que acabar?an originando un cuerpo embrioide, pero no un aut?ntico blastocisto; de este ?pseudoblastocisto? es presumible que se podr?an aislar c?lulas madre embrionarias. Esta propuesta es sugerente, porque te?ricamente evita la utilizaci?n de embriones humanos, pero a?n queda bastante por investigar acerca del modo pr?ctico de desarrollar esta t?cnica, y por tanto es desconocida su eficacia en orden a la producci?n de c?lulas madre embrionarias. Adem?s de que se le ha planteado, con gran acierto, una importante objeci?n: ?c?mo saber que no estamos simplemente creando un embri?n humano con una discapacidad tan grande que le impide desarrollarse normalmente? Total, estas nuevas v?as, hoy por hoy, no dejan de ser unas interesantes hip?tesis, que necesitar?n mucha investigaci?n previa en animales, antes de ver si pueden ser trasladadas al hombre.

En cualquier debate que se presente sobre estas cuestiones, es importante tener en cuenta estas tres ideas:

* ?Bienvenida sea la investigaci?n! Es completamente necesario sostener y promover la investigaci?n cient?fica en beneficio de la humanidad. Por eso es un deber ?tico alentar aquellas investigaciones que se proponen curar enfermedades y mejorar la calidad de vida de todos, con tal de que dichas investigaciones sean respetuosas con la dignidad del ser humano. Este respeto exige que toda investigaci?n que sea contraria a la dignidad del ser humano sea moralmente exclu?da.

* Es urgente la investigaci?n con c?lulas madre adultas. Los m?ltiples logros terap?uticos que han sido demostrados utilizando c?lulas madre adultas, y la promesa de que puedan a?n servir para muchas otras enfermedades como des?rdenes neurodegenerativos o diabetes, nos ponen en condiciones de afirmar que los esfuerzos por respaldar esta fruct?fera v?a de investigaci?n son una cuesti?n urgente. Adem?s, est? universalmente aceptado que el uso de las c?lulas madre adultas no implica problema ?tico alguno.

* Es absolutamente falso que se quiera negar la posibilidad de curaci?n a ciertos enfermos. La idea de que se est? negando un tratamiento m?dico ya disponible si no se investiga con embriones humanos, es absolutamente falsa. Lo que se discute no es "la aplicaci?n de un tratamiento a ciertos pacientes", sino permitir la investigaci?n biol?gica b?sica (conocer los mecanismos de la reprogramaci?n celular) al precio de matar a seres humanos.


Para concluir: ?por d?nde ir? el futuro en este terreno? De lo expuesto se deduce claramente que va por el uso de c?lulas madre adultas para aplicaciones terap?uticas, y en segundo lugar, por la investigaci?n con las c?lulas madre procedentes de embriones animales, para conocer mejor los mecanismos de diferenciaci?n celular.

Ahora bien, si esto es as?, ?por qu? ese empe?o en usar embriones humanos? Esencialmente porque para algunos investigadores no existe ninguna diferencia entre el ser humano y seres de cualquier otra especie animal. Otras causas determinantes son, tambi?n:

* Porque hay mucho dinero y fama (intereses de investigaci?n) en juego: hay industrias que han invertido millones y millones de d?lares hasta ahora, y son los equipos m?s avanzados. Ellos son los primeros interesados en promover la investigaci?n con embriones (clonaci?n inclu?da) en todo el mundo, para que les compren su patente. En esas empresas tienen acciones Universidades, Hospitales, entidades privadas...

* Porque estamos inmersos en una cultura acr?tica hacia el mito de la biotecnolog?a, que promete un para?so de salud y bienestar en la tierra a corto plazo. El sector farmac?utico ve abundante dinero en ciernes (se beneficiar?n diab?ticos, enfermos de Ahlzheimer, de Parkinson) y todos quieren llegar los primeros cuanto antes. Adem?s, quienes finanacian estas investigaciones quieren recuperar beneficios en pocos a?os, no que lo recuperen sus hijos, y eso impone "saltarse barreras de tiempo" que la ciencia hab?a conseguido levantar tan sabiamente (los c?digos de buena pr?ctica m?dica en investigaci?n cl?nica; las fases de experimentaci?n en animales).

* Porque hay una gran presi?n social que los medios de comunicaci?n fomentan irresponsablemente. En grupos muy sensibles (en diab?ticos, enfermos de Alzheimer o de Parkinson, p. ej.), se crean falsas expectativas, se les env?a el mensaje de que ser? posible su curaci?n con c?lulas madre, y no es verdad. Esos colectivos est?n siendo utilizados: deber?n pasar a?n muchos a?os (10 al menos) hasta que se pueda contar con una terapia de trasplante celular a escala hospitalaria o ambulatoria partiendo de c?lulas madre.

Ante los argumentos habitualmente esgrimidos para justificar el uso de embriones como ?material de experimentaci?n?, se exponen las siguientes consideraciones:

Se argumenta que esta t?cnica debe ser favorecida en raz?n del beneficio que se derivar? para la sociedad y para muchos enfermos. El valor evidentemente positivo que tiene la lucha contra la enfermedad no debe hacer olvidar que cada intento de producir c?lulas madre embrionarias se salda al menos con una v?ctima mortal. Bien est? la experimentaci?n y la investigaci?n, pero no cuando su precio es la eliminaci?n de vidas humanas. La persona no puede ser usada nunca como instrumento para otro fin, como ya se?al? Kant con aquella frase c?lebre "obra de tal manera que trates a la humanidad, tanto en tu persona como en la persona de otro, siempre como fin, nunca solamente como medio". En ning?n caso es l?cito usar a un ser humano "s?lo como medio", es decir no por su valor en s?, sino por su valor como cosa (pi?nsese en el uso de seres humanos como rehenes, o en la prostituci?n, la explotaci?n infantil, el chantaje). La historia reciente demuestra que cuando se elude el deber de respetar la vida humana sin excepciones, se inicia una pendiente resbaladiza que lleva a extremas injusticias y delitos contra la humanidad.

Se argumenta tambi?n que existen muchos miles de embriones congelados sobrantes de FIVET, que han sido abandonados por sus leg?timos propietarios; y ser?a mejor sacar alg?n provecho de ellos, que destruirlos pasados 5 a?os, como dicta la ley. En buena l?gica, este argumento deber?a replantear la FIVET y los abusos que impunemente lleva consigo. Pensado a fondo este argumento, ser?a como proponer usar a los condenados a muerte como animales de experimentaci?n. Tambi?n en este caso, en lugar de desperdiciar "material biol?gico", la sociedad podr?a sacar un gran beneficio a favor de personas incapacitadas o enfermas, etc. Lo mismo se podr?a decir con los ni?os abandonados (los ni?os de la calle, de Brasil), los mendigos... Saquemos de ellos provecho cient?fico y social; d?mosles una utilidad social (a sus ri?ones, c?rneas, h?gado, pulmones, investigar en ellos nuevas sustancias), en vez de eliminarlos o que se destruyan ellos llevando una vida perra. Obviamente, obrar as? con estas personas ser?a una injusticia sobrea?adida a otra. Tambi?n podr?a reproponerse la pena de muerte, con el fin de contar con m?s ?rganos a disposici?n de la sociedad?

Una variante de este argumento quiere justificar moralmente el uso de embriones congelados porque "si no lo hacemos nosotros, lo har?n otros". Tal postura es expresi?n de la capitulaci?n ?tica. Como si algo dejara de ser moralmente malo porque, a fin de cuentas, ocurrir? igual de todos modos. Ser?a como razonar que, puesto que la naturaleza mata inesperadamente a seres humanos (terremotos, volcanes, inundaciones), y al fin todos hemos de morirnos, puede estar justificado en algunos casos el terrorismo o el asesinato. Pensemos, adem?s, que el argumento de que "hay otros que tambi?n lo hacen", no lo aceptamos en el caso de la explotaci?n laboral infantil, o de la esclavitud, o de la pena de muerte.

Se argumenta finalmente que el progreso cient?fico es imparable. Es preferible regularlo que intentar impedirlo. Si no, los investigadores estar?n tentados de cometer abusos incontrolados, que es justamente lo que se quiere evitar. La tesis podr?a funcionar bien en un ?mbito meramente jur?dico (de legalidad, no de moralidad) y para delitos menores. Pero a nadie se le ocurre, por ejemplo, pretender reglamentar penalmente el homicidio tolerando algunas excepciones.

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Publicado por Galsuinda @ 17:28  | C?lulas madre
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